Met de NorthWest 200 krijgen we in het Ierse Road Racing kampioenschap de eerste echte “internationale” afspraak. Vele rijders gebruiken de wedstrijd om materiaal en ziel op te warmen voor de nakende Isle of Man TT.

Het circuit, over secundaire wegen in de driehoek tussen Coleraine, Portstewart en Portrush aan de Noord-Ierse “Causeway Coast”, is het grootste outdoor sportevenement in Ierland (er worden 100.000 toeschouwers verwacht) en staat geboekstaafd als een van de snelste wegraces ter wereld. De historie van de wedstrijd gaat al terug tot 1964. Ballymoney, de woonplaats van de Dunlop familie en dus zowat het centrum van de wereld wat betreft road racing, ligt enkele kilometers zuidelijk van het circuit. De Causeway Coast is trouwens wereldberoemd… althans voor de fans van Games of Thrones want de serie werd gedraaid langs de Noord-Ierse kust.

De rijders gaan van start op Millbank avenue, eens voorbij York Corner gaat het in zuidelijk richting, over de voorstedelijke provinciebanen tegen hallucinante snelheden voorbij Station Corner naar Black Bridge (meer dan 310 km/u!). Het ronde punt van Ballysally voert de rijders parrallel terug noordwaarts tegen hoge snelheden, ondanks de (vlakke) chicanes aan Mather en Magherabuoy. De snelheid wordt er weer ingebracht na het ronden van Church Corner en de passages bij Black Hill en Juniper Hill, tussen de hoge stoepranden en de wijkhuizen zijn absoluut bloedstollend. In 2016 ging de Ierse topper Farquhar hier nog tegen de grond in de Supertwins race. Noord-Ierse rijders zijn opgetrokken uit een andere consistentie, uit gietijzer zullen sommigen beweren. Farquhar overleefde het maar is nog steeds aan zijn revalidatie bezig nadat hij borstbeen, bekken en nog twee dozijn andere botten brak… Om maar te zeggen dat iedere fout hier cash wordt betaald, en aan zeer zware prijzen!

Hutchinson is terug

Er wordt uitgekeken naar het wederoptreden van de populaire Ian “Hutchy” Hutchinson. Hij brak hier vorig seizoen zijn been in de Superbike race en zal nu aantreden met de Padgett Honda CBR600RR in beide supersport races en in de Superstock. Hij rijdt er naast teamgenoot Lee Johnston terwijl ook Connor Cummins met de Padgett machines zal aantreden, zowel in Supersport, Superstock als Superbike. “De trainingen op dinsdag zullen me duidelijk maken waar ik sta“, vertelde Hutchinson aan de organisatie. “Ik zit al 11 maanden stil en de vooruitgang zal in kleine stapjes moeten gemeten worden.” Hutchinson kreeg een metalen spalk aan zijn been, die pas twee weken geleden werd verwijderd. Maar hij legde ondertussen al talloze rondes af tijdens testsessies op Mallory Park en Cadwell Park.

Een waslijst aan favorieten en … een Belg, neen: twee Belgen

Naast Johnston en Dan Kneen (ook op Padgett Honda) kan Peter Hickman getipt worden als een van de favorieten op de Smith BMW en de Triumph (voor de Supersport race), maar er zal nog meer schoon volk aanschuiven voor de podiumplaatsen. Glenn Irwin bijvoorbeeld, met zijn Be Wiser Ducati, of veteraan Alastair Seeley op de Tyco BMW en uiteraard zijn legendarische teamgenoot Michael Dunlop. Seeley en Dunlop zullen wel wisselen naar Yamaha en Honda machines voor de Supersport races. William Dunlop zit voor alle klassen op de Yamaha. Michael Rutter verdedigt zijn titel in de Supertwins. Zeker niet vergeten: Dean Harrison op de Silicone Engineering Kawasaki.

Enkele grote namen ontbreken. Bruce Anstey vecht tegen kanker sedert begin van dit seizoen en gaf forfait voor alle races dit jaar. En John McGuinness moest vaststellen dat hij nog onvoldoende hersteld is van zijn beenblessure om te rijden. Naast de Ierse en Noord-Ierse road racers zal er ook een contingent rijders uit de British Superbike zijn opwachting maken.

Twee Belgen aan de start (deelnemerslijsten zijn enkel ter plaatse beschikbaar): Jean Pierre Polet en Laurent Hoffmann. De eerste trainingen zijn ondertussen op gang geschoten. Het is winderig, fris en grijs. Uiteraard, dit is Noord-Ierland en de Atlantische oceaan ligt op het einde van de straat. Maar belangrijker: het is droog. Op dus naar een boeiende week aan wegraces.

(foto: northwest200.org/ credit: Stephen Davison)

North West 200 tijdschema

dinsdag 15 mei :
trainingen

donderdag 17 mei:
trainingen
avondrace

zaterdag 19 mei:
raceday

De live streaming kan gevolgd worden via https://www.bbc.com/sport/live/northern-ireland
Al moet je Noord-Iers accent wel bijgeschaafd worden als je de commentaren wil volgen

Wedstrijden: Supersport, Superstock, Supertwins, Superbike
Special event ‘Past Winners’ op vrijdag met o.a. Carl Fogarty, Sammy Millar, Mick Grant, Ian Newton, Brian Reid en John McGuinness.